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Los teléfonos inteligentes revolucionan nuestras vidas

No hace mucho, como sucede casi todos los días, recibí una llamada de Skype en mi teléfono inteligente de parte de mi padre, que vive en Calcuta, India. Mi papá tiene 79 años y no sale mucho, habiéndose vuelto cada vez más confinados en casa.

En este día, viajaba en tren desde Dinamarca a Suecia. Hablando con él, sostuve mi teléfono contra la ventana, con la lente de la cámara hacia afuera. Ambos observamos el campo sueco mientras el tren salía de Malmo y aceleraba hacia Lund. Por un breve momento, nos sentimos como si estuviéramos viajando juntos.

Por ese momento de conexión, y muchos otros similares, mi teléfono merece mi gratitud. Pero el mismo dispositivo se ha convertido en una fuente de distracción implacable en mi vida, invadiendo mi atención con una regularidad aterradora y disminuyendo mis interacciones personales con familiares y amigos. En una visita a Calcuta para ver a mi padre, me encontré alcanzando mi teléfono cada pocos minutos en el medio de nuestra conversación para escanear mi feed de Facebook y ver si una foto que había publicado recientemente había obtenido algún "me gusta".

Durante la última década, los teléfonos inteligentes han revolucionado nuestras vidas en formas que van mucho más allá de cómo nos comunicamos. Además de llamar, enviar mensajes de texto y enviar correos electrónicos, más de dos mil millones de personas en todo el mundo ahora usan estos dispositivos para navegar, reservar viajes en taxi, comparar reseñas de productos y precios, seguir noticias, ver películas, escuchar música, jugar videojuegos, para conmemorar las vacaciones y, no menos importante, participar en las redes sociales.

Es indiscutible que la tecnología de los teléfonos inteligentes ha brindado muchos beneficios para la sociedad, como permitir que millones de personas que no tienen acceso a los bancos realicen transacciones financieras, por ejemplo, o permitir que los trabajadores de rescate en una zona de desastre identifiquen exactamente dónde se necesita su ayuda con mayor urgencia. Hay aplicaciones disponibles para que los usuarios de teléfonos inteligentes monitoreen cuánto caminan durante el día y qué tan bien duermen durante la noche. Aparecen diariamente nuevas aplicaciones de la tecnología: su teléfono inteligente ahora puede ayudarlo a mantenerse al tanto de la higiene dental de sus hijos al hacer un seguimiento de cuánto tiempo se están lavando los dientes con sus cepillos de dientes con capacidad Bluetooth.

Estos beneficios, sin embargo, parecen haber tenido un alto costo para nuestra vida mental y social. La conectividad constante y el acceso a la información que ofrecen los teléfonos inteligentes han hecho de los dispositivos una especie de medicamento para cientos de millones de usuarios. Los científicos recién están comenzando a investigar este fenómeno, pero sus estudios sugieren que cada vez nos distraemos más, pasamos menos tiempo en el mundo real y nos vemos más atraídos hacia el mundo virtual.

El poder que tienen sobre nosotros es evidente en nuestros hábitos y comportamientos cotidianos. Recordar direcciones es cosa del pasado: habitualmente dependemos de nuestros teléfonos para llegar a cualquier lugar, incluso a destinos que hemos visitado varias veces. Los usuarios más compulsivos entre nosotros mantienen nuestros teléfonos a una distancia constante en todo momento, alcanzándolos incluso cuando nos despertamos en medio de la noche. En los aeropuertos, en los campus universitarios, en el centro comercial, en el semáforo, en casi cualquier lugar público que se pueda imaginar, la visión más común de nuestro tiempo es la de las personas con la cabeza inclinada, mirando atentamente sus teléfonos. Si ves a alguien en un café tomando café y mirando por la ventana, es menos probable que estén disfrutando de un momento de tranquilidad y más probable que su dispositivo simplemente se haya agotado.

Nuestro uso de teléfonos inteligentes ha cambiado efectivamente la geografía de nuestras mentes, creando una rampa de salida distraída para cada pensamiento que podamos tener por nuestra cuenta. "Lo que he visto en los últimos seis a ocho años es un cambio de paradigma masivo: gran parte del recurso de atención que dedicamos a nuestro ecosistema personal se ha trasladado a lo virtual", dice Larry Rosen, profesor emérito de psicología en California. Universidad estatal en Dominguez Hills y coautor de The Distracted Mind: Ancient Brains en un mundo de alta tecnología.“Eso significa que no estás prestando atención a lo que está frente a ti. Vemos esto en la crianza de los hijos: no te estás enfocando en tus hijos. Ni siquiera te estás enfocando en lo que estás viendo en la televisión porque estás en una segunda proyección. Está afectando a todos los aspectos de nuestras vidas y, lamentablemente, no creo que el péndulo haya llegado tan lejos como sea posible ".

Los investigadores han comenzado a documentar el impacto de los teléfonos inteligentes en nuestra capacidad de concentración. En un estudio, Adrian Ward, un psicólogo de la Universidad de Texas en Austin, y sus colegas le dieron a 800 participantes dos tareas mentales desafiantes: resolver un problema de matemáticas mientras se memoriza una secuencia aleatoria de letras y se selecciona una imagen de algunas opciones para completar un patrón visual. A algunos participantes se les pidió que dejaran sus teléfonos inteligentes en otra habitación, mientras que a otros se les permitió mantener sus teléfonos inteligentes en sus bolsillos. Otros participantes mantuvieron sus teléfonos inteligentes en un escritorio frente a ellos. Si bien los teléfonos no desempeñaron ningún papel en las tareas, la disponibilidad de los teléfonos tuvo un efecto en la forma en que los participantes pudieron realizarlos. A los que habían dejado sus teléfonos en otra habitación les fue mejor. Aquellos con los teléfonos colocados frente a ellos hicieron lo peor. Pero se encontró que incluso aquellos que habían guardado sus teléfonos en sus bolsillos tenían una capacidad cognitiva disminuida.

A los investigadores les preocupa que la adicción a los teléfonos inteligentes pueda disminuir la capacidad de los usuarios jóvenes para leer y comprender textos, lo que a su vez podría tener un impacto adverso en su pensamiento crítico. Estas inquietudes se basan en los resultados de estudios como el realizado por la psicóloga Anne Mangen y sus colegas de la Universidad de Stavanger en Noruega. Dividieron a 72 estudiantes en el décimo grado en dos grupos, y pidieron a un grupo que leyera dos textos en papel y el otro que leyera los mismos textos que los PDF en una pantalla. A los lectores de impresión les fue mucho mejor en una prueba de comprensión de lectura que a los lectores digitales.

Otro estudio, realizado en la Universidad de British Columbia, brinda apoyo a lo que muchos de nosotros hemos llegado a la conclusión de la experiencia de primera mano: el uso de teléfonos inteligentes puede afectar negativamente las interacciones sociales en el mundo real. Los investigadores, dirigidos por Ryan Dwyer, un estudiante de doctorado en psicología, pidieron a más de 300 participantes que comieran en un restaurante con amigos o familiares, y les indicaron a algunos que mantuvieran sus teléfonos sobre la mesa y que otros los guardaran. Los que tenían sus teléfonos frente a ellos informaron que se sentían más distraídos durante la conversación y disfrutaban menos la comida que los demás.

"Cuando las personas tenían acceso a sus teléfonos, también estaban más aburridas, que no es lo que esperábamos", dice Dwyer. Añade que tener su teléfono sobre la mesa mientras cena, es probable que no vaya a arruinar su comida, pero podría socavar su disfrute. El efecto de este fenómeno en las relaciones familiares cercanas es fácil de extrapolar.

La razón por la que nos resulta tan difícil dejar de lado nuestros teléfonos, incluso durante las comidas, no es difícil de entender. "Es bien sabido que si quieres mantener a una persona marcada en algo, dale una recompensa en momentos variables", explica Ethan Kross, psicólogo de la Universidad de Michigan en Ann Arbor. "Resulta que eso es exactamente lo que hace el correo electrónico o las redes sociales: no sabes cuándo recibirás otro Me gusta o recibirás tu próximo correo electrónico, y por eso seguimos revisando".

Nuestra compulsividad parece estar empeorando, según un estudio realizado por Rosen y sus colegas en el que han estado siguiendo el uso del teléfono inteligente por parte de estudiantes de secundaria y adultos jóvenes. Usando aplicaciones que cuentan la cantidad de veces que se desbloquea un teléfono, los investigadores descubrieron que los participantes habían pasado de desbloquear sus teléfonos unas 56 veces al día en 2016 a 73 veces al día en 2018. "Eso es un aumento enorme", dice Rosen.

Parte de la culpa es de las notificaciones, que pueden ser desactivadas. Otro factor es "las ansiedades que están en tu cabeza", dice Rosen, y estas también pueden abordarse con esfuerzos como la atención plena y la meditación. Un tercer factor, y más insidioso, según Rosen, es la manera en que las empresas de tecnología han "organizado cuidadosamente sus aplicaciones y sus sitios web para que sus globos oculares estén ahí, para que sigan ahí y para que vuelvan".

En respuesta a estas críticas, los fabricantes de teléfonos han desarrollado aplicaciones para ayudar a los usuarios a controlar el tiempo de pantalla de su teléfono. Pero no está claro si las aplicaciones como Screen Time de Apple y Digital Well Being de Google Android ayudarán a los usuarios a reducir el tiempo que pasan en sus teléfonos. En un estudio de estudiantes del último año de secundaria, Rosen y su equipo descubrieron que los participantes del estudio verificaban las aplicaciones de monitoreo de tiempo de pantalla ocasionalmente y se enteraron de que habían pasado más tiempo en sus teléfonos de lo que pensaban. Pero determinaron que alrededor de la mitad de ellos no hicieron cambios en su comportamiento. (Los investigadores están haciendo un seguimiento para averiguar qué cambios hicieron los otros).

Rosen admite estar enganchado a sí mismo. Como adicto a las noticias, está abriendo constantemente Apple News en su teléfono. "La mayoría de las veces, no hay nada nuevo, pero de vez en cuando, aparece una nueva historia, que me da un refuerzo positivo para hacerlo más a menudo", dice.

Aprender a vivir con la tecnología sin rendirse a ella puede ser uno de los mayores desafíos que enfrentamos en la era digital. "Estamos jugando para ponernos al día", dice Kross, quien describe el universo experiencial abierto por los teléfonos inteligentes como un nuevo ecosistema al que todavía nos estamos adaptando. "Hay formas útiles o perjudiciales de navegar por el mundo sin conexión, y lo mismo se puede decir del mundo digital".