Huawei de China tomó el liderazgo sobre las compañías estadounidenses en tecnología 5G

Mientras los funcionarios estadounidenses presionan a los aliados para que no usen el equipo de redes del gigante tecnológico chino Huawei por espionaje, el presidente Trump ha instado a las empresas estadounidenses a "intensificarse" y competir para proporcionar la próxima generación de servicios inalámbricos de alta velocidad y bajo retraso conocidos como 5G.

Solo hay un problema: casi ninguna empresa estadounidense fabrica los componentes más críticos de la tecnología.

La ausencia de una alternativa estadounidense importante a los proveedores extranjeros de equipos de redes 5G subraya el creciente dominio de Huawei, que se ha convertido en el mayor proveedor mundial de equipos de telecomunicaciones, lo que generó temores dentro de la administración de Trump de que una red 5G alimentada por partes inalámbricas de Huawei podría poner en peligro seguridad nacional. Y pone de relieve la aguda retirada de las empresas estadounidenses de ese mercado durante años.

Operadores como Sprint y Verizon se han movido rápidamente para lanzar servicios 5G para los consumidores. Sin embargo, el equipo de redes inalámbricas en el que se basa la industria aún proviene de proveedores extranjeros: cuatro empresas, la sueca Ericsson, la finlandesa de Nokia y la china Huawei y ZTE, representan dos tercios del mercado mundial de equipos de telecomunicaciones, según estimaciones del analista.

Algunos gigantes de la tecnología de los EE. UU., Como Cisco, venden conmutadores y enrutadores que se encuentran en las partes más internas de la red de un operador. Pero a pesar de su tamaño, Cisco no compite en el mercado por el "acceso de radio" o la infraestructura inalámbrica que permite a los sitios celulares conectarse con teléfonos inteligentes y otros dispositivos móviles.

"No hay un proveedor de equipos de acceso inalámbrico con sede en los Estados Unidos hoy en día que construya esas soluciones", dijo Sandra Rivera, vicepresidente senior de Intel que ayuda a guiar la estrategia 5G del fabricante de chips.

Esta parte del ecosistema de Internet es cada vez más importante a medida que más dispositivos y dispositivos obtienen conectividad inalámbrica y capacidades inteligentes. Se espera que 5G dé forma a la innovación tecnológica en los próximos años, proporcionando conexiones de datos móviles para auriculares de realidad virtual, autos sin conductor y más. Los defensores dicen que 5G finalmente admitirá velocidades de descarga de 1,000 megabits por segundo, aproximadamente 100 veces más rápido que el estándar 4G de hoy.

La creciente demanda mundial de equipos 5G destaca cómo Estados Unidos, un líder tecnológico en otros aspectos, está ausente en gran medida de la industria de redes inalámbricas. Refleja el declive de un ecosistema antes vibrante de compañías estadounidenses que antes se enfrentaban a Nokia y Ericsson. Y se enfoca en firmas chinas como Huawei, cuyo ascenso a la prominencia se ha producido a expensas de los titanes de redes occidentales y provocó una campaña global por parte de funcionarios estadounidenses ansiosos por persuadir a los aliados para que no permitieran que los equipos chinos ingresen a sus redes.

En los albores de la era de la tecnología inalámbrica hace 30 años, las compañías de EE. UU. Compitieron por la primacía de las redes inalámbricas. Compañías como Motorola y Lucent, una rama del antiguo monopolio de AT&T, fueron fuentes de innovación, que exploraron nuevas formas de entregar voz y datos de forma inalámbrica. Fue Lucent, por ejemplo, quien ayudó a introducir el Código de Acceso Múltiple por División, o CDMA, una tecnología móvil que prometía mejorar la capacidad de los operadores inalámbricos.

Pero sus fortunas disminuyeron a finales del siglo cuando no pudieron seguir el ritmo de un mercado cambiante. Según los expertos de la industria, ninguna empresa estadounidense intervino para llenar el vacío cuando esas empresas se desvanecieron, en parte debido a la creciente fortaleza de las alternativas extranjeras y en parte debido a la inmensa escala requerida para sobrevivir en esa línea de negocios.

"Lucent se derrumbó básicamente porque no tenían un brazo inalámbrico lo suficientemente grande como para mantenerlos a flote cuando la red troncal [negocio] de Internet colapsó" en la crisis de las punto-com, dijo Roger Entner, analista de telecomunicaciones de Recon Analytics. "Motorola, con el tiempo, simplemente se volvió menos competitiva porque los otros proveedores tenían más economías de escala".

Los negocios de infraestructura inalámbrica de Motorola y Lucent pronto fueron absorbidos por los finlandeses Nokia y los franceses Alcatel, respectivamente. Una de las razones por las que las compañías europeas tuvieron tanto éxito, dijo Entner, fue porque la industria europea acordó desde el principio desarrollar un estándar común para la comunicación inalámbrica, conocido como GSM, que todas las telecomunicaciones europeas compartirían. En contraste, la industria en América del Norte adoptó un enfoque más flexible, ya que algunos operadores respaldaron tecnologías de red que no eran compatibles entre sí.

Toma CDMA. Desarrollado por primera vez para uso móvil en la década de 1990, el estándar era tecnológicamente superior, lo que permitía a los operadores como Verizon bombear más tráfico a través de sus sitios celulares en la misma cantidad de tiempo en comparación con estándares alternativos. Pero la tecnología creó dolores de cabeza para los consumidores que descubrieron que no podían mantener sus teléfonos cuando cambiaron de Verizon a una red como la de T-Mobile, que funcionaba con GSM.